Il DNA di una famiglia Neanderthal offre nuove informazioni su questa specie

La grotta di Chagyrskaya (Foto ©Bence Viola. Tutti i diritti riservati)
La grotta di Chagyrskaya (Foto ©Bence Viola. Tutti i diritti riservati)

Un articolo pubblicato sulla rivista “Nature” riporta i risultati di uno studio genetico su una comunità di Neanderthal che visse nell’odierna Siberia. Un team di ricercatori che include il premio Nobel per la medicina Svante Pääbo ha ottenuto DNA di 11 individui che vissero nella grotta di Chagyrskaya e 2 che vissero nella grotta di Okladnikov. Si tratta di uno degli studi genetici sui Neanderthal più ampi mai compiuti. I risultati dell’analisi genetica indicano che alcuni degli abitanti della grotta di Chagyrskaya erano strettamente imparentati, inclusi un padre e una figlia.

Questo studio è l’ultimo di una serie che sta pian piano ricostruendo la storia non solo degli Homo sapiens ma anche dei Neanderthal e dei Denisova, di cui ancora sono state identificate solo poche ossa. La Siberia è un’area in cui sono state trovate molte ossa umane appartenenti a queste tre specie, a volte a individui che erano il frutto di incroci. Le analisi hanno anche offerto molte informazioni sulle migrazioni di gruppi appartenenti a queste specie.

Ciò è possibile grazie ai progressi nella paleogenetica, la branca della genetica che studia il DNA di specie estinte. I grandi meriti di Svante Pääbo in questi sviluppi gli hanno fatto meritare il premio Nobel per la medicina nel 2022.

Le ricostruzioni fatte in studi precedenti indicano che i Neanderthal vissero nelle grotte dei monti Altai a partire da circa 120.000 anni fa. Nel corso dei millenni ci sono state migrazioni di vari gruppi e incontri tra gruppi diversi ma questo studio indica che i Neanderthal identificati nelle grotte di Chagyrskaya e Okladnikov non erano discendenti di quelli più antichi ma erano imparentati più strettamente con altri gruppi europei come quello della grotta di Vindija nell’odierna Croazia. Ciò conferma le conclusioni degli archeologi basate sulle somiglianze tra gli strumenti di pietra prodotti dai vari gruppi.

Dei 13 Neanderthal identificati, 11 nella grotta di Chagyrskaya e 2 nella grotta di Okladnikov, 7 erano uomini e 6 donne, 8 adulti e 5 bambini o adolescenti. Il DNA mitocondriale ha mostrato anche vari casi di eteroplasmia condivisa tra diversi individui. Questo tipo di variante genetica viene trasmesso di madre in figlio e di solito persiste per meno di tre generazioni. La sua condivisione indica che gli individui sono strettamente imparentati per via materna.

Centinaia di migliaia di resti di animali e di strumenti di pietra sono stati scoperti nelle grotte di Chagyrskaya e Okladnikov. I resti animali indicano che questi gruppi di Neanderthal cacciavano stambecchi, cavalli e bisonti che vivevano nelle valli dell’area e raccoglievano pietre grezze per i loro strumenti in zone distanti anche decine di chilometri.

I diversi gruppi, che includevano tra 10 e 20 individui, erano imparentati soprattutto grazie alle donne che si spostavano dal loro gruppo di nascita. I ricercatori l’hanno scoperto trovando una variabilità molto maggiore nel DNA mitocondriale, passato da madre a figli, rispetto a quello del cromosoma Y, passato da padre a figli.

Un altro motivo di interesse per i Neanderthal scoperti in questo studio è che costituiscono la comunità più orientale trovata finora per questa specie. Abitavano a circa 100 chilometri dalla grotta di Denisova ma il loro DNA non indica incroci con la specie scoperta in quella grotta. Anche per questi motivi, i ricercatori stanno cercando altre tracce genetiche di Neanderthal nelle varie aree dell’Eurasia per continuare a ricostruire la loro storia.

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