Evoluzione

Ricostruzione di varie specie appartenenti al phylum Vetucolia

Un gruppo di ricercatori dell’Università di Adelaide e del South Australian Museum in Australia ha pubblicato sulla rivista “BMC Evolutionary Biology” un articolo in cui viene spiegato perché i vetulicoli, cioè gli appartenenti al phylum Vetulicolia, potrebbero essere i più strani parenti degli esseri umani.

Queste creature erano vissute nel Cambriano, 500 milioni di anni fa, e i loro fossili erano stati scoperti per la prima volta oltre un secolo fa, nel 1911 ma la loro collocazione tassonomica era rimasta incerta. Dopo questa nuova ricerca le cose potrebbero cambiare.

Esemplare di biscir grigio, formalmente Polypterus senegalus senegalus

Le ricerche sull’evoluzione dei pesci che hanno dato origine ai tetrapodi adattandosi progressivamente alla vita sulla terraferma sono portate avanti generalmente esaminando fossili come quelli di Tiktaalik roseae, una specie risalente al Devoniano, circa 375 milioni di anni fa. Uno studio pubblicato sulla rivista “Nature” è stato invece condotto da tre scienziati della McGill University di Montreal, in Canada, studiando pesci odierni, i biscir grigi (nome scientifico Polypterus senegalus), studiando il loro comportamento sulla terraferma.

Ricostruzione di Hallucigenia sparsa

L’allucigenia, un animale vissuto nel periodo Cambriano, tra 520 e 505 milioni di anni fa, è stato considerato per decenni un animale davvero bizzarro, da cui il nome. Sembrava che potesse far parte di una famiglia che si era estinta ma il ritrovamento di nuovi fossili aveva permesso di studiarla meglio già negli anni ’90. Ora secondo una nuova ricerca compiuta all’Università di Cambridge l’allucigenia, o meglio il genere hallucigenia, è un lobopode, imparentato con i moderni vermi del velluto, parte del phylum degli onicofori (Onychophora).

Concetto artistico di Metaspriggina che nuota vicino a colonie di cianobatteri Maripolia

Il ritrovamento di nuovi fossili di Metaspriggina walcotti (immagine ©Giant Blue Anteater) ha permesso di far luce sull’origine di alcune caratteristiche dei cordati, gli animali dotati di una struttura dorsale che nei vertebrati è diventata la colonna vertebrale. Si tratta di un animale vissuto circa 500 milioni di anni fa, nel periodo Cambriano medio. A causa dell’aspetto vermiforme a della lunghezza che poteva raggiungere i 10 centimetri non sembrano un granché ma potrebbero essere gli antenati di tutti i vertebrati esistenti oggi.

Fossile di Pikaia dall'argillite di Burgess esposto allo Smithsonian di Washington

L’argillite di Burgess (in inglese Burgess Shale) è un’area in Canada molto ben conosciuta nel mondo della paleontologia perché costituisce uno straordinario giacimento di fossili risalenti al Cambriano medio, cioè a circa cinquecento milioni di anni fa. Nel 2012, nel Parco Nazionale di Kootenay, a circa 40 km dal sito originale, è stato scoperto un nuovo giacimento di fossili descritto in un articolo appena pubblicato sulla rivista “Nature Communications”.